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Este pequeño electrodo cerebral podría despertar a las personas en coma

Los pacientes que llevan en coma durante un largo período de tiempo no cuentan con demasiadas papeletas para despertarse. Ahora, un nuevo estudio ofrece esperanza en torno al uso de electrodos en una región específica del cerebro asociada a la conciencia.

Por norma general aquellos pacientes que han estado en coma durante mucho tiempo no tienen demasiadas posibilidades de despertarse. Sin embargo, un esperanzador estudio recientemente publicado en la revista Neuron demostró cómo el uso de electrodos para administrar sacudidas a una región específica del cerebro asociada con la conciencia en sí misma podría brindar resultados positivos en este campo.

Dirigida por investigadores de la Universidad de Wisconsin-Madison la investigación partió de un experimento en el que se implantaron electrodos en cerebros de monos macacos utilizando una técnica llamada estimulación cerebral profunda. En primer lugar se registró la actividad de múltiples áreas del cerebro a la vez. Al estudiar a los animales cuando estaban despiertos, durmiendo o anestesiados, redujeron la región que parecía estar involucrada en la conciencia a un área dentro del tálamo, de solo 1-1.5 milímetros de ancho y 3-4 milímetros de profundidad, llamada tálamo lateral central.

Luego, utilizaron un enfoque llamado estimulación cerebral profunda en monos anestesiados para administrar pulsos eléctricos a esta región. Estos diminutos electrodos implantados quirúrgicamente en el cerebro para administrar estimulación eléctrica intermitente constituyen un tratamiento aprobado para la enfermedad de Parkinson y otras afecciones. También se ha probado en algunos pacientes comatosos, pero solo ha ayudado a algunas personas.

En contraste con los intentos fallidos, el equipo usó implantes más pequeños para apuntar con precisión al tálamo lateral central. También diseñaron los electrodos para que coincidan con la forma de esta región. Cuando activaron la estimulación, esta desempeñó un efecto inmediato en los monos, que a los dos segundos comezaron a abrir los ojos, a hacer movimientos corporales con la cara y el cuerpo y alcanzar objetivos, tal y como explicó Yuri Saalmann, profesor asistente de psicología en la Universidad de Wisconsin-Madison y autor principal del artículo.“El animal miraba alrededor de la habitación como si saliera de la anestesia normalmente, a pesar del hecho de que había una administración continua de una dosis relativamente alta de anestesia”. Cuando se apagó la estimulación, los monos retornaron a un estado inconsciente en cuestión de segundos.Aunque el estudio es solo un tímido avance en un campo complejo y todavía no puede conducir a ninguna clase de aplicación práctica, arroja un haz de luz para tratar comas de larga duración en el futuro. En primer lugar se deben hacer más pruebas con los monos para ver si pueden realizar tareas como jugar videojuegos o desarrollar otro tipo de actividad cognitiva antes de volverse a dormir. También otros ensayos con animales deberían confirmar la eficacia del tratamiento antes de ser aprobados para ensayos en pacientes

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