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Un ‘wearable’ a base de levadura para medir la radiación en hospitales

Un poco de agua y dos electrodos permiten, de forma fácil y rápida, que los profesionales de radiología tengan acceso inmediato a las lecturas sobre la radiación que han recibido, sin esperar varias semanas a que el fabricante remita los datos de los dosímetros.

Cuando los trabajadores de radiología someten a sus pacientes a rayos X, se ven expuestos a bajas dosis de radiación. Dichas dosis se sitúan dentro de un rango seguro, pero al verse sometidos de manera regular a las mismas dichos trabajadores presentan una mayor riesgo de sufrir afecciones como cáncer o cataratas. Por eso, “hoy en día los trabajadores de radiología están obligados a usar dosímetros para controlar su exposición a la radiación”, según explica Babak Ziaie, profesor de Ingeniería en la Universidad de Purdue. “Los durante uno o dos meses, y luego las envían al fabricante. Pero la empresa tarda semanas en leer los datos y enviar un informe al hospital”.

Por ello, los profesionales de la radiología necesitaban algún dispositivo alternativo, capaz de ofrecer una lectura instantánea a un costo mucho más bajo. Para ello Ziaie y otros investigadores de Purdue han desarrollado un nuevo sensor de radiación, un parche desechable que ya ha sido descrito en la publicación académica Advanced Biosystems. Estos ‘wearables’ contienen células de levadura Saccharomyces cerevisiae, que permanecen inactivas hasta que el usuario necesita comprobar los datos de la radiación recibida, para saber si ha sido o no demasiado alta. Para ello, únicamente debe sumergir el parche en agua, lo que genera una serie de procesos químicos entre las células de levadura que hayan sobrevivido a la exposición de radiación ionizante.

Según el porcentaje de levadura viva y de iones presente en el parche, variará la conductividad eléctrica del mismo, por lo que un sencillo dispositivo complementario dotado de dos electrodos puede ofrecer de manera rápida y precisa la lectura sobre el nivel de radiación (expresado en rads, la unidad de mediciación utilizada oficialmente en estos casos). “Usamos ese cambio de las propiedades eléctricas de la levadura para que nos diga cuánto daño causó la radiación“, explica Rahim Rahimi , del Centro de Nanotecnología Birck de la Univ. de Purdue. “Una disminución lenta en la conductividad eléctrica a lo largo del tiempo indica más daño”.

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